И звук пойдёт к столетьям дальним И многим смертным слух пленит,
Застонет жалобно с печальным
И в хор мольбы соединит.
Чтоб земнородным ни послала
Судьба, свершая свой закон,
Про всё звучит венец металла –
И поучителен им звон.
Ф. Шиллер. Песнь о колоколе

Искусство колокольного литья представляет собой особую страницу в истории металлургических технологий. Колокола известны практически у всех народов мира, и повсюду они имели особый ритуальный статус.

Практически во всех мировых культурах громкому или резкому звуку, а особенно – звуку, издаваемому металлом, традиционно приписывалась очистительная и охранительная сила.

Звенящие металлические пластинки издревле были обязательным элементом одежды шаманов и служителей религиозных культов.

Традиция использования колокольчиков в священных ритуалах перешла и в христианскую церковь.

Литьё первых христианских колоколов долгое время приписывали известному духовному писателю Понтию Меронию Павлину Милостивому, епископу города Нолы в итальянской провинции Кампанья, жившему в 353-431 гг. и причисленному к лику святых.

Пока колокола имели небольшой размер, они изготовлялись в признанных литейных центрах, как правило, при монастырях.

Первое подробное «техническое» описание процесса изготовления колокола дал монах - бенедектинец Теофил, живший на рубеже XI–XII веков.

Период с XII по XVI в. занимает особое место в истории колоколов: в эти столетия сформировалась их современная форма и технология литья, полностью определились функции.

Работа мастера над будущим колоколом начинается с расчётов и построения чертежа его профиля. От решения этой первоначальной задачи будут зависеть голос, прочность и внешний вид изделия.

Отливка колокола считалась рискованным делом и поэтому ей предшествовала молитва об удачном исходе – как у католиков, так и у протестантов и православных.

Колокола обыкновенно отливались и отливаются из так называемой колокольной меди (бронзы), представляющей собой сплав 78...82 % масс. меди и 18...22 % масс. олова.

Отдельно делался язык колокола. Его конструкция также зависела от способа звона. Считается, что лучший материал для языка – кованое железо, обладающее необходимой вязкостью.

В звуке колокола различают три главных отдельных тона: первый звон – главный, самый слышный тон, происходящий тотчас же после удара; если он густ, ровен, держится долго и не заглушается другими побочными тонами, то колокол отлит превосходно.

Рассказывая о колокольном литье, нельзя не упомянуть о замечательном факте – старейшей действующей мануфактурой в мире (не только металлургической, а вообще – старейшей из всех известных) является литейная мастерская Уайтчепел («Whitechapel»).